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FACT SHEET: Swimmer’s Itch

Cercarial Dermatitis
(sir-CARE-ee-uhl der-muh-TIGHT-iss)
 
Jointly Developed by the County of Lake’s Health Services Department, Water Resources Department, and
Lake County Vector Control District
 
[Español abajo]

What is swimmer's itch?
Swimmer's itch, also called cercarial dermatitis, appears as a skin rash caused by an allergic reaction to certain parasites that infect some birds and mammals. These microscopic parasites are released from infected snails into fresh and salt water (such as lakes, ponds, and oceans). While the parasite's preferred host is the specific bird or mammal, if the parasite comes into contact with a swimmer, it burrows into the skin sometimes causing an allergic reaction and rash. Swimmer's itch is found in water bodies throughout the world and is more frequent during summer months.
 
How does water become infested with the parasite?
The adult parasite lives in the blood of infected animals such as ducks, geese, gulls, swans, and certain aquatic mammals such as muskrats and beavers. The parasites produce eggs that are passed in the feces of infected birds or mammals.
 
If the eggs land in or are washed into the water, the eggs hatch, releasing small, free-swimming larvae. These larvae swim in the water in search of a certain species of aquatic snail.
 
If the larvae find one of these snails, they infect the snail, multiply and undergo further development. Infected snails release a different type of larvae (or cercariae, hence the name cercarial dermatitis) into the water. This larval form then swims about searching for a suitable host (bird, muskrat) to continue the lifecycle. Although humans are not suitable hosts, the larvae burrow into the swimmer's skin, and may cause an allergic reaction and rash. Because these larvae cannot develop inside a human, they soon die.
 
What are the signs and symptoms of swimmer's itch?
Symptoms of swimmer's itch may include:
• tingling, burning, or itching of the skin
• small reddish pimples
• small blisters
 
Within minutes to days after swimming in infested water, you may experience tingling, burning, or itching of the skin. Small reddish pimples appear within twelve hours. Pimples may develop into small blisters. Scratching the areas may result in secondary bacterial infections. Itching may last up to a week or more, but will gradually go away. Some people are more sensitive than others to the symptoms of swimmer’s itch.
 
Because swimmer's itch is caused by an allergic reaction to infection, the more often you swim or wade in infested water, the more likely you are to develop more serious symptoms. The greater the number of exposures to infested water, the more intense and immediate symptoms of swimmer's itch will be.
 
Be aware that swimmer's itch is not the only rash that may occur after swimming in fresh or salt water.
 
Do I need to see my health care provider for treatment?
Most cases of swimmer's itch do not require medical attention. If you have a rash, you may try the following for relief:
• Use corticosteroid cream
• Apply cool compresses to the affected areas
• Bathe in Epson salts or baking soda
• Soak in colloidal oatmeal baths or use over-the-counter moisturizing creams or ointments
• Apply baking soda paste to the rash (made by stirring water into baking soda until it reaches a paste-like consistency)
• Use an over-the-counter anti-itch lotion, as directed
 
Though difficult, try not to scratch. Scratching may cause the rash to become infected. If itching is severe, your health care provider may suggest prescription-strength lotions or creams to lessen your symptoms.
 
Can swimmer's itch be spread from person-to-person?
Swimmer's itch is not contagious and cannot be spread from one person to another.
 
Who is at risk for swimmer's itch?
Anyone who swims or wades in infested water may be at risk. Larvae are more likely to be present in weedy areas and shallow water by the shoreline. Children are most often affected because they tend to swim, wade, and play in the shallow water more than adults. Also, they are less likely to towel dry themselves when leaving the water.
 
Once an outbreak of swimmer's itch has occurred in water, will the water always be unsafe?
No. Many factors must be present for swimmer's itch to become a problem in water. Since these factors change (sometimes within a swim season), swimmer's itch will not always be a problem. However, there is no way to know how long water may be unsafe. Larvae generally survive for 24 hours once they are released from the snail. However, an infected snail will continue to produce cercariae throughout the remainder of its life. For future snails to become infected, migratory birds or mammals in the area must also be infected so the lifecycle can continue.
 
Is it safe to swim in my swimming pool?
Yes. As long as your swimming pool is well maintained and chlorinated, there is no risk of swimmer's itch. The appropriate snails must be present in order for swimmer's itch to occur.
 
What can be done to reduce the risk of swimmer's itch?
To reduce the likelihood of developing swimmer's itch
1. Towel dry or shower immediately after leaving the water.
2. Do not attract birds (e.g., by feeding them) to areas where people are swimming.
3. Avoid swimming in areas where swimmer’s itch has been known to be a problem..
4. Avoid swimming or wading near marshy areas where host snails are commonly found.
 
This Fact Sheet was adapted from the Centers for Disease Control and Prevention.
For further information on protecting yourself from recreational water illnesses, please visit http://www.cdc.gov/healthyswimming/index.htm
 
Please note, this Fact Sheet is for informational purposes only, and is not meant to be used for self-diagnosis or as a substitute for consultation with a health care provider. If you have any questions about the disease described above or think that you may have a parasitic infection, consult a health care provider.
 
If you have questions or concerns, please call the Health Services Department’s Public Health Division at (707) 263-1090, Water Resources at (707) 263-2344, or Vector Control at (707) 263-4770.

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HOJA INFORMATIVA: Picazón del nadador
cercariosis cutánea
(ser-car-iosis coo-ta-nia)

Desarrollado conjuntamente por el Departamento de Servicios de Salud del Condado de Lake, el Departamento de Water Resources  y el Districto de Lake County Vector Control

¿Qué es la picazón del nadador?
La picazón del nadador, también llamada cercariosis cutánea, aparece como una erupción cutánea causada por una reacción alérgica a ciertos parásitos que infectan a algunas aves y mamíferos. Estos parásitos microscópicos se liberan de los caracoles infectados al agua dulce y salada (como lagos, estanques y océanos). Mientras el huésped preferido del parásito es el ave o el mamífero específico, si el parásito entra en contacto con un nadador, se hunde en la piel y a veces causa una reacción alérgica y una erupción. El prurito del nadador se encuentra en los cuerpos de agua de todo el mundo y es más frecuente durante los meses de verano.

¿Cómo se infesta el agua con el parásito?
El parásito adulto vive en la sangre de animales infectados como patos, gansos, gaviotas, cisnes y ciertos mamíferos acuáticos como ratas almizcleras y castores. Los parásitos producen huevos que se eliminan en las heces de aves o mamíferos infectados.

Si los huevos aterrizan o se lavan en el agua, los huevos eclosionan y liberan pequeñas larvas que nadan libremente. Estas larvas nadan en el agua en busca de cierta especie de caracol acuático.

Si las larvas encuentran uno de estos caracoles, lo infectan, se multiplican y experimentan un mayor desarrollo. Los caracoles infectados liberan un tipo diferente de larvas (o cercarias, de ahí el nombre de cercariosis cutánea) en el agua. Esta forma larvaria luego nada en busca de un huésped adecuado (pájaro, rata almizclera) para continuar el ciclo de vida. Aunque los seres humanos no son huéspedes adecuados, las larvas se introducen en la piel del nadador y pueden provocar una reacción alérgica y una erupción. Debido a que estas larvas no pueden desarrollarse dentro de un ser humano, pronto mueren.

¿Cuáles son los signos y síntomas de la picazón del nadador?
Los síntomas de la picazón del nadador pueden incluir:
• hormigueo, ardor o picazón en la piel
• pequeños granos rojizos
• pequeñas ampollas

En cuestión de minutos o días después de nadar en agua infestada, puede experimentar hormigueo, ardor o picazón en la piel. Aparecen granitos rojos en doce horas. Los granitos pueden convertirse en pequeñas ampollas. Rascarse las áreas puede resultar en infecciones bacterianas secundarias. La picazón puede durar hasta una semana o más, pero desaparecerá gradualmente. Algunas personas son más sensibles que otras a los síntomas del prurito del nadador.

Debido a que la picazón del nadador es causada por una reacción alérgica a una infección, cuanto más a menudo nade o camine en agua infestada, es más probable que desarrolle síntomas más graves. Cuanto mayor sea el número de exposiciones al agua infestada, más intensos e inmediatos serán los síntomas de la picazón del nadador.

Tenga en cuenta que la picazón del nadador no es la única erupción que puede ocurrir después de nadar en agua dulce o salada.

¿Necesito ver a mi proveedor de atención médica para recibir tratamiento?
La mayoría de los casos de picazón del nadador no requieren atención médica. Si tiene un sarpullido, puede intentar lo siguiente para aliviarlo:
• Use crema con corticosteroides
• Aplique compresas frías en las áreas afectadas.
• Báñese en sales de Epson o bicarbonato de sodio
• Sumérjase en baños de avena coloidal o use cremas o ungüentos humectantes de venta en tiendas
• Aplique pasta de bicarbonato de sodio al sarpullido (que se obtiene mezclando agua con bicarbonato de sodio hasta que adquiera una consistencia pastosa)
• Utilizar cremas para aliviar la comezón que pueden comprarse sin receta en supermercados o farmacias.

Aunque sea difícil, trate de no rascarse. Rascarse puede hacer que la erupción se infecte. Si la picazón es severa, su proveedor de atención médica puede sugerirle lociones o cremas recetadas para aliviar sus síntomas.

¿Se puede contagiar la picazón del nadador de persona a persona?
La picazón del nadador no es contagiosa y no se puede transmitir de una persona a otra.

¿Quiénes corren el riesgo de padecer picazón de nadador?
Cualquiera que nada o vadea en aguas infestadas puede correr riesgo. Es más probable que las larvas estén presentes en áreas con maleza y en aguas poco profundas junto a la costa. Los niños se ven afectados con mayor frecuencia porque tienden a nadar, vadear y jugar en aguas poco profundas más que los adultos. Tambien, es menos probable que se sequen con una toalla al salir del agua.

Una vez que ha ocurrido un brote de picazón en el agua, ¿el agua siempre será peligrosa?
No. Deben estar presentes muchos factores para que el prurito del nadador se convierta en un problema en el agua. Dado que estos factores cambian (a veces durante la temporada de natación), la picazón del nadador no siempre será un problema. Sin embargo, no hay forma de saber cuánto tiempo el agua puede ser peligrosa. Las larvas generalmente sobreviven durante 24 horas una vez que se liberan del caracol. Sin embargo, un caracol infectado seguirá produciendo cercarias durante el resto de su vida. Para que los caracoles futuros se infecten, las aves migratorias o los mamíferos de la zona también deben estar infectados para que el ciclo de vida pueda continuar.

¿Es seguro nadar en mi piscina?
Si. Siempre que su piscina esté bien mantenida y tratada con cloro, no hay riesgo de picazón en el nadador. Los caracoles apropiados deben estar presentes para que ocurra la picazón del nadador.

¿Qué se puede hacer para reducir el riesgo de picazón del nadador?
Para reducir la probabilidad de desarrollar picazón de nadador.
1. Séquese con una toalla o dúchese inmediatamente después de dejar el agua.
2. No atraiga pájaros (por ejemplo, darles de comer) a áreas donde la gente está nadando.
3. Evite nadar en áreas donde se sabe que la picazón del nadador es un problema.
4. Evite nadar o vadear cerca de áreas pantanosas donde comúnmente se encuentran los caracoles hospederos.

Esta hoja informativa fue adaptada de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.
Para obtener más información sobre cómo protegerse de las enfermedades recreativas del agua, visite http://www.cdc.gov/healthyswimming/index.htm

Tenga en cuenta que esta hoja informativa es solo para fines informativos y no debe utilizarse para el autodiagnóstico ni como sustituto de una consulta con un centro de un proveedor de atención médica. Si tiene alguna pregunta sobre la enfermedad descrita anteriormente o cree que puede tener una infección parasitaria, consulte a un proveedor de atención médica.

Si tiene preguntas o inquietudes, llame a la División de Salud Pública del Departamento de Servicios de Salud al (707) 263-1090, Departamento de Water Resources  al (707) 263-2344 o Lake County Vector Control al (707) 263-4770.

 

Water Faucet
Urgent Health Advisory

Effective immediately, people on private water systems whose tap water comes from their own private intake into the lake, in the Oaks Arm and Lower Arm of Clear Lake should not drink the water.

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